Salgueiro

El Salgueiro o salguero es el nombre común con que se conoce a algunas especies de sauces, como por ejemplo al Salix alba o al salix eleagnos entre otros. Hablamos de un árbol caducifolio de rápido crecimiento perteneciente a la familia de las salicáceas.

El Salix alba o salgueiro es una de las muchas especies de sauces como por ejemplo el árbol del mimbre y es originario de Europa y Asia occidental y central. En la actualidad se extiende de forma silvestre por toda Europa, el norte de África y gran parte de Asia.

Su nombre (alba=blanco) se debe al tono claro del envés de sus hojas.

Descripción del árbol Salgueiro

El salgueiro es un árbol caducifolio de tamaño mediano que crece entre 10-25 m de altura, en copas de porte irregular, a menudo inclinadas. Sus raíces de gran extensión absorben la humedad de una gran área circundante.

raíces del árbol salgueiro
Raíz principal de un sauce

Las hojas de salix alba miden de 5 a 10 cm de largo y de 0,5 a 1,5 cm de ancho y son más claras que la mayoría de las otras especies de sauces. Esto se debe a su cubierta vellosa de fibras blancas muy finas y sedosas, en particular protagonista en la parte inferior o envés de las hojas de los sauces.

Hojas árbol salgueiro
Detalle de las hojas del salguero.

Las flores de salix alba se producen en amentos a principios de la primavera y son polinizadas por insectos como las abejas. El salgueiro es un árbol de carácter dioico, es decir con amentos masculinos y femeninos en árboles separados.

Los amentos masculinos miden de 4 a 5 cm de largo, los amentos femeninos de 3 a 4 cm de largo (en la polinización), alargándose a medida que van madurando. Cuando maduran en pleno verano, los amentos femeninos comprenden numerosas cápsulas pequeñas (4 mm), cada una de las cuales contiene numerosas semillas diminutas incrustadas en el plumón blanco, lo que ayuda a su dispersión por el viento.

Flor del salgueiro
Ampliación de la flor femenina del árbol salix alba.

Hábitat y cultivo del Salgueiro o Salix alba

El salgueiro es un árbol que al que le gustan los sustratos ricos en materia orgánica, húmedos y la exposición al sol directo. Solemos encontrarlo como todos los sauces cerca de ríos, cauces fluviales y en bosques de suelos ricos y húmedos.

El salix alba es una planta muy fácil de cultivar, tiene éxito en la mayoría de los suelos, aunque rara vez prospera en sustratos calizos y no le gustan los suelos pobres.

El sauce blanco es muy tolerante a la exposición marítima y a la contaminación atmosférica. Los árboles responden bien al rebrote o al desmoche.

Esta especie se reproduce mediante la germinación de sus semillas, que deben sembrarse en la superficie tan pronto como maduren, a fines de la primavera. Las semillas de salgueiro tienen una viabilidad muy corta, quizás tan solo unos pocos días.

Además, el salgueiro también se propaga con facilidad mediante esquejes de madera madura del año en curso, de noviembre a febrero o esquejes de madera semimadura, de junio a agosto.

Es mejor plantarlos en su posición permanente lo antes posible, los árboles responden mal al trasplante. El sistema de raíces es bastante agresivo y puede causar problemas con los drenajes y cañerías cercanos.

Los sauces blancos crecen rápidamente, pero tienen una vida relativamente corta, y son susceptibles a varias enfermedades, como la marca de agua causada por la bacteria Brenneria salicis (llamada así por la característica tinción de «marca de agua» en la madera) y la antracnosis del sauce, causada por el hongo Marssonina salicicola. Estas enfermedades pueden ser un problema grave en los árboles que se cultivan para madera u ornamento.

ramas arbol salix alba
Ramas del salgueiro

Tipos de salix alba

Existen varias subespecies de Salix alba, seleccionadas tanto por sus usos madereros como ornamentales:

  • Salix alba ‘Caerulea’ que se cultiva como especie maderera, en Gran Bretaña se usa principalmente para la producción de bates de críquet y para otros usos donde se requiere una madera resistente, liviana que no se astille fácilmente. Se distingue principalmente por su forma de crecimiento muy rápido con un solo tallo recto, y también por sus hojas un poco más grandes (10-11 cm de largo, 1,5-2 cm de ancho) con un color más azul verdoso. Se desconoce su origen, aunque pudiera ser un híbrido entre el sauce blanco y el salix fragilis, pero esto no está confirmado.
  • Salix alba ‘Vitellina’ ( sauce dorado) es un cultivar que se cultiva en jardines por sus brotes, que son de color amarillo dorado durante uno o dos años antes de volverse marrones. Es particularmente decorativo en invierno; el mejor efecto se logra rebrotando cada dos o tres años para estimular la producción de brotes jóvenes más largos y con mejor color. Otros cultivares similares incluyen ‘Britzensis’, ‘Cardinal’ y ‘Chermesina’, seleccionados para brotes de color rojo anaranjado aún más brillantes. Tanto el Salix alba ‘Vitellina’ como el cultivar cardinal también han sido cultivados para el uso de sus tallos en cestería.
  • Salix alba ‘Vitellina-Tristis’ ( sauce llorón dorado) es un cultivar llorón con ramas amarillas que se vuelven de color naranja rojizo en invierno. Ahora es raro en el cultivo y ha sido reemplazado en gran parte por Salix x sepulcralis ‘Chrysocoma’ (un híbrido entre el sauce blanco y el sauce de Pekín Salix babylonica). Sin embargo, sigue siendo la mejor opción en partes muy frías del mundo, como Canadá, el norte de EE. UU. y Rusia.

árbol sauce llorón en una carretera
Imagen sauce llorón.

Por otra parte, debemos tener en cuenta que el salgueiro hibrida libremente con otros miembros de este género, (especialmente con S. fragilis, con el que está estrechamente relacionado), razón por la cual a veces resulta difícil distinguirlos entre ellos.

Usos y propiedades del árbol Salgueiro

El salgueiro es un árbol con un importante valor ecológico, además de sus apreciadas propiedades medicinales y sus importantes usos madereros. Veamos más en detalle todas las propiedades, usos y beneficios que nos provee esta magnífica especie:

Valor ecológico del salix alba

El salgueiro es una planta alimenticia muy importante para las orugas de muchas especies de mariposas y una buena planta para abejas, debido a que proporciona una fuente temprana de néctar y polen.

El árbol salgueiro es un muy buen hábitat para la vida silvestre, ya que más de 200 especies de insectos están asociadas de alguna u otra forma con esta especie.

Hojas roidas del árbol salgueiro
Detalle de las hojas del salguero comidas por algún animal.

Su rápido crecimiento y tolerancia al viento, la convierten en una excelente especie pionera para establecer condiciones de bosque en sitios difíciles. La principal desventaja de usar al salix alba, es que las raíces son muy extensas y la planta es bastante codiciosa, por lo que no tendrá tanto efecto como por ejemplo los alisos (Alnus glutinosa) en el enriquecimiento del ecosistema.

Usos de la madera de salgueiro

La madera del árbol salgueiro es dura, fuerte flexible y liviana, pero tiene una resistencia mínima a la descomposición. Teniendo en cuenta estas propiedades la madera de esta especie se usa para:

  • La madera de salix alba se utiliza comercialmente en la fabricación de papel y también de cerillas. Para la obtención de papel los tallos se cosechan en primavera o verano, se quitan las hojas y se cuecen al vapor hasta que se pueden pelar las fibras. Las fibras se cuecen nuevamente durante 2 horas con lejía y luego se golpean con mazos o se pasan por una licuadora. El papel es de color rojo/marrón.
  • Los tallos finos de las plantas se emplean para la fabricación de cestas. La madera de S. alba tiene una baja densidad y una menor resistencia a la compresión transversal. Esto permite que la madera se doble, por lo que se puede usar en cestería.
  • La madera de salgueiro se utiliza para construcción, en tornería, como leña y en la fabricación de diversos mangos de herramientas, etc.
  • El carbón hecho de madera era importante para la fabricación de pólvora.
  • El tanino de la corteza se utilizaba en el pasado para curtir cueros.
  • La madera se usa para hacer bates de cricket.
  • La corteza de sauce contiene ácido indol-3-butírico, que es una hormona vegetal que estimula el crecimiento de las raíces. Por esta razón los recortes de sauce a veces se usan para clonar portainjertos en lugar del típico estimulador de raíces sintetizado comercialmente.
  • La corteza del salgueiro se puede utilizar a modo de cuerda para atar otras plantas.
leña de salgueiro
Madera de salguero para quemar.

Usos comestibles

Aunque su empleo no es muy habitual, el sauce blanco presenta algunos usos alimenticios:

La corteza interna (cruda o cocida) se puede secar y moler hasta convertirla en polvo y agregarla a la harina de cereal y luego usarla mezcla para hacer pan, etc. Su sabor es muy amargo, especialmente cuando está fresca y se usó como alimento en épocas de escasez. Las hojas y brotes tiernos, crudos o cocidos, a pesar de no ser muy apetecibles también se usaron con este fin en las hambrunas.

Las hojas de salix alba se pueden utilizar en infusiones como sustituto del té. Una infusión de las hojas tiene un efecto calmante y se considera útil en el tratamiento del insomnio nervioso.

hojas nuevas salguero
Detalle de las hojas nuevas del salgueiro.

Propiedades medicinales del salix alba

Gatule.info no puede asumir ninguna responsabilidad por los efectos adversos del uso de las plantas. Siempre debe buscar el consejo de un profesional antes de usar una planta con fines medicinales.

El sauce (de especie no especificada) ha sido utilizado desde la antigüedad para diversas dolencias. Las preparaciones a base de hierbas que contienen extractos de sauce y adormidera se han utilizado desde 1500-1300 aC en las culturas mesopotámica y egipcia para tratar el dolor, la fiebre y las afecciones inflamatorias.

La civilización griega, como atestiguan los escritos de Hipócrates (460-370 a. C.), utilizaba ampliamente preparados a base de estas dos plantas para tratar el dolor y la fiebre y, en el caso del opio, para explotar sus efectos narcóticos.

Casi al mismo tiempo, la civilización china usaba extractos de sauce para tratar hemorragias y como antiséptico general.

Una de las primeras referencias específicas al sauce blanco fue de las que hay constancia corresponde a Edward Stone, (Inglaterra, en 1763). «Accidentalmente» probó la corteza y descubrió que tenía un sabor amargo, que le recordaba a la corteza peruana (Cinchona), que se utilizó para tratar la malaria. Después de investigar en todos los ‘dispensarios y libros de botánica‘, no encontró indicios de que el sauce se haya usado alguna vez para tratar la fiebre, y decidió experimentar con él mismo. Durante los siguientes siete años usó con éxito el polvo seco de corteza de sauce para curar «fiebres y fiebres intermitentes» de unas cincuenta personas, aunque funcionó mejor cuando se combinó con quinina.

A finales del siglo XIX, Maud Grieve, una de las herbolarias más famosas de la época, no consideraba que el salgueiro fuera un febrífugo. En cambio, describe el uso de la corteza y la raíz en polvo por sus cualidades tónicas y astringentes y recomienda su uso en el tratamiento de la dispepsia, lombrices, diarrea crónica y disentería. Ella consideró que el tanino era el principal componente activo.

Corteza del árbol salgueiro
Detalle de la corteza del salguero.

Un extracto activo de la corteza, llamado salicina, por el nombre en latín Salix, fue aislado en su forma cristalina en 1828 por Henri Leroux, un farmacéutico francés, y Raffaele Piria, un químico italiano, quienes luego lograron separar el ácido en su estado puro. El ácido salicílico es un derivado químico de la salicina y se usa ampliamente en medicina. El ácido acetilsalicílico ( aspirina ) es, sin embargo, una sustancia química que no existe en la naturaleza y que se sintetizó originalmente a partir del ácido salicílico extraído de la planta «reina de los prados» (Filipendula ulmaria).

El uso de la aspirina en la medicina moderna comenzó con su síntesis en 1897 por Felix Hoffman, quien acetiló el ácido salicílico reduciendo significativamente los efectos secundarios gastrointestinales de la forma no acetilada.

Propiedades medicinales de la Corteza de Sauce blanco

La corteza del salgueiro es anódica, antiinflamatoria, antiperiódica, antiséptica, astringente, diaforética, diurética, febrífuga, hipnótica, sedante y tónica.

Se ha utilizado internamente en el tratamiento de la dispepsia relacionada con la debilidad de los órganos digestivos, reumatismo, artritis, gota, etapas inflamatorias de enfermedades autoinmunes, enfermedades febriles, neuralgia y dolor de cabeza.

Sus propiedades tónicas y astringentes la hacen útil en la convalecencia de enfermedades agudas, en el tratamiento de lombrices, disentería crónica y diarrea. La corteza fresca es muy amarga y astringente. Contiene salicina, que probablemente se descompone en ácido salicílico (estrechamente relacionado con la aspirina) en el cuerpo humano. Se utiliza como anodino y febrífugo.

La corteza se cosecha en primavera o principios de otoño de ramas de 3 a 6 años y se seca para su uso posterior.

corteza exterior salix
Imagen corteza género salix.

La corteza de Salix alba se usa para el dolor. Otras especies de Salix tienen un mayor contenido de salicilato, pero S. alba es la especie más estudiada del género y de las hierbas que contienen salicilato en general.

Existen evidencias contrastadas que dosis de 240 mg de salicina alivian las exacerbaciones agudas del dolor lumbar crónico y producen los mismos resultados que 12,5 mg de rofecoxib.

El extracto de corteza de Salix demostró ser beneficioso para aliviar el dolor de la artrosis de cadera y rodilla. Después de 3 semanas, los resultados fueron comparables con el tratamiento estándar (que no se describió), y después de 6 semanas, los resultados con Salix fueron superiores a los del tratamiento estándar. Las quejas de dolor leve respondieron mejor que las más graves.

Propiedades medicinales de las hojas de Salix alba

Las hojas se utilizan internamente en el tratamiento de enfermedades febriles menores y cólicos. Una infusión de las hojas tiene un efecto calmante y es útil en el tratamiento del insomnio nervioso. Cuando se agrega al agua del baño, la infusión es realmente beneficiosa para aliviar el reumatismo generalizado. Las hojas se pueden cosechar durante la temporada de crecimiento y se usan frescas o secas.

Contraindicaciones del uso medicinal del salix alba

Peligros conocidos: Sangrado gastrointestinal y daño renal posible.

Evite la administración concomitante de sauce blanco con otros medicamentos similares a la aspirina.

Evitar durante el embarazo.

Son posibles interacciones medicamentosas asociadas con los salicilatos.

Algunas personas presentan Alergia a los salicilatos.

No hay evidencia de que el sauce cause o promueva el síndrome de Reye; de hecho, la evidencia de que la aspirina causa la enfermedad es débil o inexistente.

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